Historia de la Alfalfa

La alfalfa o alfa-alfa1 (Medicago sativa), “reina de las plantas forrajeras” también llamada “trébol grande” o “heno de Borgoña“, es una planta forrajera herbácea de la familia de las Fabáceas, muy productiva, muy resistente a la sequía, muy rica en proteínas2, vitaminas y minerales.

Es muy cultivado por su alto contenido en proteínas (generalmente entre el 15 y el 25%) y por sus cualidades para mejorar el suelo. Abundantemente extendida en las regiones templadas, tanto silvestres como cultivadas, la alfalfa es una de las especies forrajeras más utilizadas para la alimentación del ganado. También se cultiva como fuente industrial de proteínas y caroteno, y se utiliza en dietética.

Su etimología proviene del moderno provenzal luzerno, luciérnaga, del latín lucerna, lámpara, porque las semillas de luzerno son brillantes.

Descripción

  • Es una planta herbácea de 30 a 80 cm de altura, vivacepar sus tallos subterráneos ramificados.
  • Las hojas, tres folíolos oblongos, pubescentes, dentados en la parte superior, son de color verde grisáceo.
  • Sus flores de color púrpura agrupadas en racimos suministrados son muy reconocibles.
  • Los frutos son vainas curvadas en una hélice siniestra de dos a tres vueltas.

El sistema radicular de la alfalfa está particularmente desarrollado4 y le permite alcanzar profundidades importantes (varios metros). Esta característica le confiere una excelente resistencia a la sequía y una cierta capacidad para limpiar los suelos y mejorar su permeabilidad.

Además, los nódulos que se forman en sus raíces, al igual que otras leguminosas, le dan la capacidad de fijar el nitrógeno atmosférico y así enriquecer el suelo.

Siembra

La alfalfa requiere un suelo sano con un pH neutro. La alfalfa se siembra en cultivo puro, hablamos de alfalfa, o en asociación con una hierba (pradera permanente). Se recomienda la inoculación de semillas con una bacteria del tipo Rhizobium (por ejemplo, Rhizobium meliloti).

La siembra se realiza alrededor de abril para un primer corte en julio (primera floración), y para un segundo corte en septiembre (segunda floración).

La alfalfa asegura que la fijación simbiótica del nitrógeno atmosférico, mineral u orgánico es innecesaria y no tiene ningún efecto sobre el rendimiento o el contenido proteico de la planta. La alfalfa, por otra parte, necesita suelos que contengan fosfatos y potasa: en algunos casos pueden ser necesarios fertilizantes que contengan estos minerales.

Distribución

Es una planta originaria de Asia occidental (Afganistán, Irán, Turquía), cultivada y presente en el estado subespontáneo, en todos los continentes, en regiones templadas, hasta aproximadamente 2 000 m de altitud, y desbordante en gran medida hacia las regiones árticas del norte y las regiones ecuatoriales del sur. Prefiere climas de tipo mediterráneo.

Una alfalfa puede proporcionar de 3 a 6 cortes por año, con heno cada cinco semanas. Las semillas son esparcidas por el viento. Una alfalfa puede mantenerse en producción durante siete años.

 

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