historia de la longitud

La longitud es una coordenada geográfica representada por un valor angular, expresión de la posición este-oeste de un punto en la Tierra (o en otra esfera).

La longitud de referencia en la Tierra es el meridiano de Greenwich.

Definición

Todos los puntos de la misma longitud pertenecen a una línea que sigue la curvatura de la Tierra, cortando el ecuador en ángulo recto y conectando el Polo Norte con el Polo Sur. Esta línea se denomina “meridiano”. A diferencia de la latitud (posición norte-sur) que se beneficia del ecuador y los polos como referencia, no existe una referencia natural de longitud.

La longitud, generalmente indicada en λ, es por lo tanto una medida angular de más de 360° con respecto a un meridiano de referencia, con un rango de -180° hacia el Oeste a +180° hacia el Este1. Por convención, el meridiano 0° es el meridiano de Greenwich.

Historia

Los astrónomos británicos eligieron como meridiano de origen una línea norte-sur que atraviesa el Royal Observatory de Greenwich, cerca de Londres, en el Reino Unido. Este meridiano se utiliza ahora como meridiano de referencia para el cálculo de las zonas horarias tras la conferencia internacional sobre la uniformización de las longitudes y la hora celebrada en Washington en 1884, en la que se decidieron tanto el meridiano cero como las 24 zonas horarias.

Su equivalente francés, el meridiano de París, daba la hora de París (la hora legal francesa desde 1891, 9 minutos y 21 segundos antes de la hora de Greenwich y no armonizaba con el sistema de zonas horarias) y luego fue abandonada a cambio de la adopción del sistema métrico por los ingleses.

También se consideró inferior a la de Greenwich, que cedió al Támesis, especializándose en el control de los relojes marinos mientras que el transporte de estos relojes por diligencia entre el Observatorio de París y los puertos los desregulaba demasiado. Finalmente, la mayoría de los navegantes del mundo utilizaron el Almanaque Náutico (basado en el meridiano de Greenwich) como efeméride.

Necesidad de calcular la longitud

La medición de la longitud es fundamental para la navegación, da la posición este-oeste del barco y permite localizarla en los mapas. La búsqueda de la mejor técnica para su cálculo fue, por tanto, una de las más implacables e importantes del siglo XVIII.

Ante el número de accidentes marítimos debidos a la falta de un método suficientemente preciso para determinar la posición este-oeste de los buques, el Parlamento británico, bajo la presión de comerciantes y armadores, aprobó una ley. En la Ley de Longitud de 1714, Gran Bretaña ofreció un precio de 20.000 libras esterlinas (varios millones de euros en la actualidad) a cualquiera que pudiera diseñar una forma de determinar la longitud de forma práctica y fiable, bajo cualquier circunstancia a bordo de un buque en el mar.

Métodos astronómicos

Los astrónomos británicos estaban convencidos de que la solución sólo podía encontrarse en la observación y el conocimiento de la mecánica celeste, siendo esta última de gran precisión. Todos los astrónomos buscaron extensivamente, basándose en la observación de diferentes estrellas, planetas y sus satélites, y establecieron tablas de predicción de posición para estos objetos celestes. Pero todos estos métodos tienen el mismo punto débil para un marino: requieren condiciones que son difíciles de cumplir en los barcos en alta mar.

Entre los movimientos impredecibles de los barcos, las raras condiciones atmosféricas ideales y la complejidad de las diversas mediciones y cálculos, ninguno cumplió las condiciones establecidas por la comisión de la Ley de Longitud encargada de examinar los diversos proyectos y logros en competición para ganar las 20.000 libras esterlinas

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