Historia de la Microbiología

Antes de que se inventara el microscopio, muy pocos científicos sospechaban de la existencia de seres vivos invisibles. En la antigüedad, Aristóteles había formulado la idea de un contagio invisible de ciertas enfermedades, pero no podía probarlo.

Del mismo modo, en el siglo XVI, von Hutten y Paracelso afirmaron la existencia de gérmenes vivientes invisibles, pero sus ideas apenas tuvieron éxito. Girolamo Fracastoro (1483-1553), médico y poeta italiano, escribió un tratado sobre enfermedades contagiosas en el que atribuye la sífilis y la tuberculosis a seres vivos invisibles capaces de multiplicarse.

Historia de la Microbiología

El nombre sífilis viene de uno de sus poemas. Aunque en Italia ya se vigilaba a las prostitutas para prevenir la transmisión de esta enfermedad, no se aceptaba la noción de contagio y las normas elementales de higiene que hoy en día aplicamos de forma automática eran inexistentes y las epidemias frecuentes y mortíferas.

Brote de peste en Roma

Tras un brote de peste en Roma en 1658, el jesuita alemán Athanasius Kircher (1602-1680) afirmó que había observado bajo un microscopio en la sangre de los enfermos “un brote innumerable de gusanos imperceptibles para el ojo”, responsable, según él, de la peste.

Eso fue sólo una declaración. Por otra parte, Anton van Leeuwenhoek, el precursor de la microscopía, describió y dibujó 1680 bacterias presentes en el sarro de sus dientes, así como levaduras de cerveza. Es la primera persona en el mundo que realmente describe los gérmenes.

El verdadero precursor de la Microbiología

Pero el verdadero precursor de la microbiología fue el abad Lazzaro Spallanzani (1729-1799). Este científico fue el primero en cultivar gérmenes utilizando un medio nutritivo. Cultivaba microorganismos en jugos de carne en una botella.

Demostró en esta ocasión que los gérmenes no crecen si el jugo de carne ha sido hervido y permanece fuera del aire. Por otra parte, si el líquido entra en contacto con el aire, se desarrollan gérmenes.

De este modo, refutó la teoría de la generación espontánea que entonces se daba por sentada. Sin embargo, la batalla de la generación espontánea tendrá un futuro brillante, ya que Pasteur comenzará la misma tarea un siglo después.

Spallanzani

Cabe señalar que utilizará técnicas muy similares a las que Spallanzani usó antes de él. Finalmente, nuestro abad, que fue decididamente muy fértil, mostró que los gérmenes se multiplican dividiéndose en dos, luego en dos. Por eso invaden rápidamente el medio de cultivo.

Como resultado del trabajo de Spallanzani, varios investigadores observan y describen los microbios mientras que los microscopios mejoran, pero su importancia ecológica, epidemiológica y económica sigue siendo insospechada.

Ignace Semmelweis

En 1846, un obstetra húngaro, Ignace Semmelweis, logró disminuir la mortalidad materna del 27% al 0,23%, simplemente exigiendo a las matronas y estudiantes de medicina que examinaran a los pacientes para lavarse las manos con blanqueador.

El descubrimiento de la antisepsia no le valió ningún reconocimiento: al exigirle a su jefe que se sometiera a la misma higiene, fue despedido. Volviéndose loco, morirá de una infección después de un corte hecho durante una disección. La novelista Céline escribió su tesis doctoral en medicina.

Al mismo tiempo, un hombre ya había establecido el vínculo entre las enfermedades infecciosas y los gérmenes. Agostino Bassi estudió bajo la dirección de prestigiosos académicos como Volta y Spallanzani, pero se especializó en derecho.

Enfermedad del gusano de seda

En 1835, se interesó por una enfermedad del gusano de seda y descubrió que era causada por un hongo y contagiosa. En 1844 llegó a conclusiones similares sobre el sarampión, la sífilis, la peste y la viruela, que atribuyó a los “parásitos vivos”. Sin embargo, estas obras no tenían público en el mundo científico y él murió totalmente ignorado.

Por el contrario, las obras de Casimir Davaine (1812-1882) desataron una polémica. En 1863, demostró que el carbón vegetal de las ovejas se debía a una bacteria y que podía transmitirse experimentalmente al conejo.

Presencia de bacterias en la sangre

Pero sus resultados fueron inconsistentes y la enfermedad se localizó en áreas específicas. Sus oponentes afirman que la presencia de bacterias en la sangre es una consecuencia y no la causa de la enfermedad.

Un médico alemán, Robert Koch (1843-1910), resuelve el rompecabezas mostrando que el bacilo del ántrax forma esporas, órganos de resistencia capaces de sobrevivir en el suelo e infectar a nuevos animales a medida que se desarrollan.

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