Historia de la Micrografía

Desde hace cincuenta años, es decir, desde las primeras investigaciones de Ehrenberg y Gaultier de Claubry sobre la naturaleza del polvo atmosférico, hemos visto un gran número de obras, de diversos valores, que poco a poco nos han familiarizado con la idea de buscar en el aire los gérmenes de las enfermedades epidémicas.

Historia de la Micrografía

La palabra de Pringle, que “el aire es más mortal que la espada”, parece ser cada vez más cierta. Pero ya no nos limitamos a hablar vagamente del “aire impuro” de las grandes ciudades, de los “miasmas” que infestan las salas hospitalarias; ahora debemos apoderarnos visiblemente del enemigo que se esconde en el aire, establecer la descripción que lo haga reconocible y estudiar los medios de exterminarlo.

Es la admirable obra del Sr. Pasteur quien, más que nadie, ha ayudado a difundir estas ideas y estimular los esfuerzos de los investigadores, enseñándonos a descubrir en el polvo aéreo los gérmenes de los fermentos, a aislarlos, a cosecharlos, a someterlos a cultivos que los multiplican.

Creación del servicio micrográfico atmosférico

Y uno de los avances más útiles entre los que resultan de este fructífero impulso es la creación del servicio micrográfico atmosférico, inaugurado en 1875 en el observatorio de Montsouris.

Inicialmente iniciados por M. Schœnauer, los análisis microscópicos del aire se han llevado a cabo en Montsouris desde 1877 por M. P. Miquel, quien acaba de resumir en una bella publicación los resultados de estos ocho años de investigación. Con una guía de este tipo, podemos intentar, sin demasiado riesgo, esbozar brevemente la situación actual.

Los sedimentos

Los sedimentos transportados por los ríos aéreos ofrecen una mezcla compleja e infinitamente variada de polvo mineral, desechos orgánicos y organismos vivos de naturaleza animal o vegetal.

Las partículas inertes proporcionadas por el reino mineral se presentan con mayor frecuencia en forma de fragmentos irregulares con bordes afilados y agudos, cuyo tamaño varía desde el grano de arena visible a simple vista hasta el polvo más fino, en este extremo límite divisional, donde el microscopio en sí mismo parece ser impotente para definir sus contornos, apenas se diferencian de los gérmenes de las bacterias, y el observador sería fuerte.

Pasteur y sus discípulos

Es mediante la siembra de semillas que somos capaces de demostrar la existencia de gérmenes que escapan a la investigación directa.

Los procesos utilizados para recoger el polvo atmosférico se fueron perfeccionando gradualmente bajo la dirección de numerosos experimentadores cualificados. La forma más fácil de hacerlo es exponer una losa de vidrio cubierta con un líquido pegajoso al aire; otro método es examinar el agua de lluvia, nieve o rocío artificial depositado en un globo de vidrio lleno de hielo.

De esta manera, con mucha fatiga, sólo se obtienen resultados insignificantes. Para recolectar cantidades significativas de sedimento en un corto período de tiempo, es necesario utilizar dispositivos que pasan a través de una corriente de aire causada por un tubo u otro sistema de succión.

Estos son los diversos colectores basados en el principio del aeroscopio de Pouchet y equipados con medidores que miden el volumen de aire aspirado. Para retener el polvo transportado por la corriente de aire, generalmente se utilizan lamas glicerinadas.

El cultivo se transporta bajo el microscopio

A medida que la gota de glicerina que contiene el cultivo se transporta bajo el microscopio, se observan primero los sedimentos inertes que normalmente constituyen los elementos más abundantes. Como M. ya había señalado.

Pouchet, estos elementos de polvo crudo son característicos de su lugar de origen: el aire de los apartamentos habitados cuelga en filamentos suspendidos de seda, algodón, cáñamo, lana; en el aire de las calles, estos pecios microscópicos de la civilización se vuelven más raros y se ahogan, en la basura terrosa; en el campo predominan las cortezas o plantas en descomposición en la mezcla.

Por otra parte, el peso de los sedimentos recogidos en los campos es para el mismo volumen de aire, inferior al del polvo recogido en la ciudad, como ya habían demostrado los experimentos del Sr. G. Tissandier.

El Sr. Miquel añade que, según sus propios experimentos, la cantidad de polvo atmosférico disminuye tanto después de las lluvias, que es necesario renunciar a evaluar su peso, en el parque de Montsouris. Esta disminución se refiere principalmente a los materiales inorgánicos.

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